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La rétrocompatibilité, ou compatibilité descendante[1], est la compatibilité d'un produit vis-à-vis de ses anciennes ou précédentes versions ; la compatibilité ascendante ou postcompatibilité[2] est la compatibilité d'un produit vis-à-vis des versions plus récentes, voire encore en phase de conception. Cette compatibilité peut concerner des appareils ou équipements électroniques, l'univers informatique, des jeux vidéo, des terminaux multimédias reliés ou non à Internet ou encore les logiciels système et les applications.

La Wii, qui a succédé à la Gamecube, est compatible avec cette dernière, ce qui en fait un exemple de compatibilité descendante.

Pour mieux appréhender cette notion, on peut par exemple, faire figurer le produit observé sur une échelle de temps verticale, avec ses versions antérieures en dessous de lui et ses versions postérieures (ou futures) au-dessus de lui ; à partir du produit observé, l'accès aux versions plus anciennes se fait alors en « compatibilité descendante » et l'accès aux versions plus récentes, en « compatibilité montante » ou « ascendante ».

Les problèmes de compatibilité, tant ascendante que descendante sont fréquents en informatique ou dans les applications intégrées aux appareils et dispositifs numériques, en raison de la rapidité de l'évolution parallèle du matériel et des logiciels.

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