Desierto de Atacama

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El desierto de Atacama es el «lugar no polar más árido de la Tierra».[1][2][3][4][5][n 1] Se extiende por el Norte Grande de Chile y por algunas partes del Norte chico de Chile, abarcando las regiones de Arica y Parinacota, Tarapacá, Antofagasta, Atacama y el norte de la de Coquimbo; cubre una superficie aproximada de 105 000 km².[9] Tiene una longitud de casi 1600 km y un ancho máximo de 180 km.[10] Está delimitado por el océano Pacífico al oeste y por la cordillera de los Andes al este.

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Desierto de Atacama

Imagen satelital del desierto procedente de NASA World Wind
Localización geográfica/administrativa
Continente (o subcontinente) Sudamérica
Región Desierto del Pacífico
País(es) Chile Chile
Características
Superficie 105 000 km²
Coordenadas 24°30′S 69°15′O
Mapa(s) de localización
Ubicación del desierto en Sudamérica. En amarillo lo que tradicionalmente se considera Atacama y en naranja otras áreas desérticas colindantes como el Desierto costero del Perú, el Altiplano andino, la Puna de Atacama y el Norte Chico de Chile.
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Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, la ecorregión del desierto de Atacama se extiende desde Arica (18°24'S) hasta cerca de La Serena (29°55'S).[10] Por su parte, la National Geographic Society considera que la zona costera peruana forma parte del desierto de Atacama.[11][12]

Otra parte integrante de este desierto corresponde a una ecorregión denominada puna de Atacama, ubicada sobre los 3500 m s. n. m. y que es compartida por la vertiente occidental de la cordillera de los Andes en el norte de Chile, y por la vertiente oriental de la misma en el noroeste de Argentina y suroeste de Bolivia.

Esta ecorregión chilena es rica en recursos minerales metálicos —como cobre (Chile es el mayor productor del mundo y cuenta con el 28 % de las reservas mundiales),[13][14][15] hierro, oro y plata— y no metálicos —entre los que destacan importantes depósitos de boro, litio (Chile cuenta con el 39 % de las reservas sudamericanas),[16] nitrato de sodio y sales de potasio—. También se destaca la bischofita, una sal de magnesio extraída del salar de Atacama, usada como agente apelmazante en la construcción de caminos. Estos recursos son explotados por varias empresas mineras, como Codelco, la mayor compañía cuprífera del planeta,[17] Lomas Bayas, Mantos Blancos y Soquimich. Es el «lugar con mayor radiación solar del planeta», superando los siete kilovatios hora por metro cuadrado, por ende, el «lugar con mayor potencial de energía solar del planeta».[18]