三公传统上是指佐天子治理政的三位最重要的大臣,最早有三公是在周代。[1][2]具体包括的官职内容则分为两种:

西周太师太傅太保三公[3][4]东汉以太尉、司徒、司空三公,位次上公,东汉无、太保,惟有太傅,上公

北魏、太傅和太保并称为上公。《晋书‧天文志》:杓南三星及魁第一星西三星皆曰三公,主宣德化、七政、和阴阳之官也。 其中位魁第一星西的三公,即为现在的 。相古人各朝星座的认识见解不同, (星官)三公 (紫微垣)三公 (太微垣)或各有对应

西汉丞相(后改大司徒)、太尉(后改大司马)、御史大夫(后改大司空)为三公。东汉时以太尉、司徒司空为三公,亦称三司。隋唐时成为最高荣誉头衔。

宋徽宗时,将太尉、司徒、司空为三公改为太师、太傅、太保(原来称三师)为三公。元代明清时的三公太傅太保

元、明、清沿用此官作为大臣的最高荣誉头衔[5]

也有历史学家认为周代的三公是指司徒、司马、司空。

日本律令制的三公是指太政大臣左大臣右大臣

的三公是指司徒司空王朝领议三公,亦三政丞

三公位在多朝代中只是虚衔性的荣誉职位,并无实际工作,因此各朝君主多半在有功大臣死才追三公。