Le sport professionnel désigne de manière générale la pratique des sports dans laquelle les sportifs et les cadres — des structures accueillant les sportifs : clubs, etc. — reçoivent une rémunération pour leur activité dans le cadre de compétitions sportives récurrentes, comme des championnats de toute nature. Ces compétitions régulières permettent aux structures d’accueil d’encaisser des revenus par la billetterie, la publicité ou la vente de droits de diffusion télévisuels ou par d’autres moyens de communication.

Un sportif est dit « professionnel » lorsqu'il reçoit un salaire de son club ou de son sponsor pour la pratique de sa discipline sportive. Lorsque ce salaire est insuffisant pour vivre uniquement de ce sport, on parle alors d'un sportif « semi-professionnel ».

En outre, de nombreux événements sportifs sont organisés qui gratifient leurs meilleurs participants de diverses récompenses matérielles — qui peuvent être en espèces ou en nature — sans qu’on puisse toutefois qualifier ces sportifs de « professionnels » ou « semi-professionnels ».

Ainsi, le sport professionnel se distingue du sport amateur, dans lequel les sportifs et les cadres ne reçoivent de rémunérations ni substantielles, ni régulières.

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